Vestígios de galáxias antigas encontrados no centro da Via Láctea

 Ao longo de sua história, nossa Via Láctea passou por várias colisões e fusões com outras galáxias. Eles tiveram um grande impacto em sua evolução, provocando uma série de explosões de formação de estrelas (talvez uma delas tenha levado ao nascimento do Sol) e formando a atual estrutura espiral.

galáxias antigas
A localização aproximada dos restos estelares da galáxia de Hércules. 
Fonte: Danny Horta-Darrington (Liverpool John Moores University), NASA / JPL-Caltech e o SDSS

Claro, não é tão fácil encontrar vestígios de tais eventos que aconteceram bilhões de anos atrás - especialmente considerando que estudamos nossa Galáxia de dentro dela. Mesmo assim, os astrônomos criaram vários métodos para isso. O principal deles é a busca por estrelas "anômalas", cuja velocidade e composição química são seriamente diferentes da maioria das outras estrelas da Via Láctea. Acredita-se que tais objetos possam ser de origem extragalática.

Como parte do experimento APOGEE (Apache Point Observatory Galactic Evolution Experiment), uma equipe de astrônomos britânicos estudou cerca de meio milhão de estrelas localizadas perto do centro da Via Láctea. Uma vez que esta região está escondida de nós por densas nuvens de poeira, as observações foram realizadas na faixa do infravermelho próximo. O sucesso aguardava os pesquisadores. Eles conseguiram encontrar uma população de várias centenas de luminares, cuja metalicidade e trajetórias são notavelmente diferentes de suas vizinhas. Os cientistas concluíram que os objetos encontrados faziam parte de uma galáxia que colidiu com a Via Láctea há cerca de 10 bilhões de anos. Sua massa era 500 milhões de vezes a massa do Sol. Este hipotético sistema estelar foi apelidado de "Hércules". Os astrônomos motivaram a escolha do nome pelo fato de ela ter conquistado a mesma imortalidade na composição da Via Láctea que o lendário herói grego antigo,

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A localização aproximada dos restos estelares da galáxia de Hércules. 
Fonte: Danny Horta-Darrington (Liverpool John Moores University), NASA / JPL-Caltech e o SDSS

Segundo os cientistas, a colisão deixou uma marca notável na história da nossa Galáxia. Estima-se que a matéria de Hércules pode representar até um terço da massa total do halo da Via LácteaEste é o nome do componente esférico que se estende além do disco galáctico e consiste principalmente em gás quente rarefeito, estrelas vermelhas escuras e matéria escura.

Com base em materiais: https://phys.org

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