Evidências encontradas para a rápida evolução do paranthropus

paranthropus
© Jesse Martin e David Strait


A descoberta de um crânio de paranthropus perfeitamente preservado na África do Sul permitiu aos cientistas dar uma nova olhada na evolução dos ancestrais distantes dos humanos. Anteriormente, acreditava-se que as diferenças no tamanho do crânio em parantropos estavam relacionadas ao gênero. Agora ficou claro que as mudanças climáticas há dois milhões de anos levaram à rápida evolução dessa espécie. Os resultados da pesquisa são publicados na revista Nature Ecology & Evolution.
O maciço paranthropus (Paranthropus robustus) é uma espécie fóssil de grandes macacos, próximo aos Australopithecines. Como os antropólogos periodicamente encontravam crânios de parantropos de vários tamanhos, acreditava-se que seus machos eram significativamente maiores do que as fêmeas - muito parecido com o que é observado em gorilas, orangotangos e babuínos modernos. Mas um novo achado forçou a mudar essa ideia.
Durante escavações na caverna Drimolen na África do Sul, os cientistas descobriram o crânio de um paranthropus macho de dois milhões de anos, que acabou sendo muito maior do que as amostras encontradas anteriormente no local Svartkrans próximo, que é 200 mil anos mais jovem.
Os pesquisadores sabiam que o aparecimento de P. robustus na África do Sul coincidiu aproximadamente com o desaparecimento do Australopithecus, um ancestral humano um pouco mais primitivo. Mas agora eles descobriram que os parantropos que migraram para cá mudaram anatomicamente muito rapidamente - talvez em apenas algumas dezenas de milhares de anos. Os autores acreditam que isso se deve à adaptação ao novo clima.
"Este é o tipo de mudança que é difícil de capturar no registro fóssil, especialmente em relação à evolução humana inicial", disse o líder do estudo David Strait, professor de antropologia biológica , em um comunicado à imprensa da Universidade de Washington St. Louis. "A hipótese de trabalho era nessa mudança climática criou estresse nas populações de Australopithecus, o que acabou levando à sua morte, mas foi mais favorável para Paranthropus, que pode ter vindo de outros lugares para a região. Mas agora vemos que as condições ambientais eram provavelmente estressante e para os parantropos que tiveram que se adaptar para sobreviver. "
Os autores observam que a descoberta da caverna Drimolen é um caso único em que antropólogos são capazes de rastrear a evolução anatômica dentro de uma espécie. Normalmente, a crônica da pedra revela apenas padrões em larga escala - por exemplo, o aparecimento ou desaparecimento de espécies na região.
"Nosso trabalho mostrou que Dreamolen antecedeu os Svartkrans em cerca de 200.000 anos. Portanto, acreditamos que P. robustus evoluiu ao longo do tempo, com Dreamolen representando uma população inicial e os Svartkrans sendo posteriores", diz o primeiro autor Jesse Martin. ) da Universidade de La Trobe, na Austrália "Vemos que amostras individuais retiradas da mesma região geográfica, mas em momentos ligeiramente diferentes, mostram diferenças anatômicas sutis, e isso é consistente com as mudanças dentro das espécies."
Comparando as características dos crânios dos parantropos de Dreamolene e Svartkrans, os cientistas descobriram que, com o tempo, representantes da espécie P. robustus desenvolveram músculos de mastigação mais poderosos, adaptados para alimentos cada vez mais duros.
“Achamos que isso permitiu que ele sobrevivesse à medida que o ambiente se tornava mais frio e seco, o que levou a mudanças na vegetação local”, observa Streit. “Por mais de 200.000 anos, o clima seco provavelmente levou à seleção natural que favorece o desenvolvimento de mais aparelho de mastigação eficaz e potente ".
Achados paleontológicos confirmam que durante esse período o clima na África do Sul mudou - os mamíferos, cuja vida está associada a árvores e arbustos, tornaram-se menos comuns ou extinguiram-se, sendo substituídos por espécies que vivem em ambientes mais secos e abertos.
Curiosamente, o ancestral direto dos humanos modernos, o Homo erectus, apareceu na região na mesma época que o paranthropus. E, apesar do fato de seus dentes serem menores, e o Pithecanthropus ser maior em número, ele acabou assumindo uma posição dominante no sul do continente africano. Talvez, dizem os cientistas, a vantagem seja o tamanho maior do cérebro.
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