Os cientistas descobriram que a Via Láctea está se esticando e torcendo

Via Láctea
Grande Nuvem de Magalhães

Os astrofísicos descobriram que a Via Láctea é torcida e deformada pela gravidade da galáxia satélite, a Grande Nuvem de Magalhães. A descoberta refuta a opinião existente de que nossa Galáxia é relativamente estática. Os resultados da pesquisa são publicados na revista Nature Astronomy.

Por muito tempo, acreditou-se que a Via Láctea, galáxia em que se localiza o sistema solar, era relativamente estática. No entanto, cerca de 700 milhões de anos atrás, ocorreu sua interação gravitacional com a galáxia Grande Nuvem de Magalhães (LMC). Pelos padrões cosmológicos, isso é relativamente recente.

Usando um sofisticado modelo estatístico que calculava a velocidade das estrelas mais distante da Via Láctea, os cientistas Michael Petersen e Jorge Peñarrubia da Universidade de Edimburgo comprovaram que o impacto de uma colisão com essa pequena galáxia, que se tornou um satélite da Via Láctea, ainda é sentido. 

A galáxia LMC é visível como uma nuvem tênue no céu noturno do hemisfério sul, mas, como a Via Láctea, é cercada por um halo estendido de matéria escura. As partículas elusivas de matéria escura não absorvem ou emitem luz, mas têm um sério efeito gravitacional no movimento das estrelas e do gás no universo.

Os pesquisadores descobriram que a enorme força gravitacional do halo de matéria escura do LMC atrai e torce o disco em espiral da Via Láctea em direção à constelação de Pégaso a uma velocidade de 32 quilômetros por segundo, ou 115.200 quilômetros por hora.

“Fomos capazes de mostrar que estrelas a distâncias incrivelmente grandes, até 300 mil anos-luz de nós, retêm a memória da estrutura da Via Láctea antes da queda do LMC e formam o fundo contra o qual medimos a velocidade do disco galáctico voando no espaço, atraído pela força gravitacional do LMC, - Petersen disse em um comunicado à imprensa da universidade: "Para descrever a evolução de nossa Galáxia, agora precisamos criar uma nova geração de modelos da Via Láctea."

O fato de a Via Láctea estar se movendo não para a localização atual do LMC, mas para seu ponto na trajetória anterior, também foi inesperado. Os autores atribuem isso ao fato de que a própria galáxia LMC, posta em movimento por uma enorme força gravitacional, está se afastando da Via Láctea a uma velocidade ainda maior - 370 quilômetros por segundo, ou 1,3 milhão de quilômetros por hora. Cientistas brincam que a Via Láctea está tentando atingir um alvo que se move rápido demais.

"Esta descoberta definitivamente quebra o encanto de que nossa galáxia está em algum estado de equilíbrio. Na verdade, a recente queda do LMC está causando fortes distúrbios na Via Láctea. Entender isso pode nos dar uma compreensão sem precedentes da distribuição de matéria escura em ambas as galáxias", acrescenta Peñarrubia.

Agora os astrônomos pretendem descobrir a direção do movimento da galáxia LMC no momento em que ela colidiu com a Via Láctea, e a hora exata desse evento. Os cientistas esperam que isso lhes permita construir um novo modelo dinâmico de galáxias e calcular a quantidade e distribuição de matéria escura na Via Láctea e LMC com detalhes sem precedentes.
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