Evidência de uma colisão da Via Láctea com outra galáxia encontrada

Via Láctea
Estruturas de concha colisional na Via Láctea

Astrofísicos nos 
Estados Unidos e Canadá encontraram evidências de que uma galáxia anã colidiu com a Via Láctea há três bilhões de anos. Os vestígios desta colisão lateral persistem até hoje. Os resultados do estudo foram publicados no The Astrophysical Journal.
Cerca de duas décadas atrás, astrônomos descobriram na região da constelação de Virgem uma densidade anormalmente alta de estrelas em nossa galáxia, chamada de Superdensidade de Virgem. Excepcionalmente, algumas dessas estrelas estão se movendo em nossa direção, enquanto outras estão recuando, embora geralmente as estrelas dentro dos aglomerados se movam em conjunto.
Em 2019, astrofísicos americanos da Rensselaer Polytechnic sugeriram que o denso aglomerado de estrelas na constelação de Virgem se originou em uma fusão radial, ou, em linguagem comum, uma colisão lateral da Via Láctea com outra galáxia menor. Este último, segundo os cientistas, foi dilacerado pelas forças gravitacionais da colisão.
Em um novo estudo, os autores, junto com colegas da University of Pennsylvania e da Queen's University em Ontário, provam que uma galáxia anã mergulhou no centro da Via Láctea e, como resultado da fusão nas proximidades da constelação de Virgo, uma série de "estruturas de concha" estelares foi formada. Esta versão, segundo os cientistas, explica o aparente paradoxo do movimento descoordenado das estrelas.
“Quando juntamos todos os fatos, chegou o momento de eureka”, disse a chefe da pesquisa, a professora de física e astronomia Heidi Jo Newberg, em um comunicado à imprensa. “Agora que vemos o movimento de todas as estrelas em geral, entendemos por que suas velocidades são diferentes e por que eles se movem dessa maneira. "
Segundo os autores, as estruturas de conchas que eles identificaram são os planos de movimento de estrelas dobradas como guarda-chuvas, espalhando-se a partir do local onde a galáxia anã foi dilacerada.
Simulações mostraram que, em uma colisão radial, uma galáxia anã passa primeiro pelo centro da Via Láctea e depois desacelera conforme a gravidade age sobre ela. Parando no ponto mais distante, a galáxia gira e novamente se choca contra o centro, criando uma nova casca. E isso acontece várias vezes.
Tendo estimado o número de tais ciclos, os autores calcularam que pela primeira vez uma galáxia anã passou pelo centro da Via Láctea há 2,7 bilhões de anos.
Newberg, que estudou o halo de nossa galáxia por muitos anos - a nuvem estelar esférica que envolve os braços espirais do disco central - acredita que a maioria de suas estrelas são "imigrantes", formadas em galáxias menores que mais tarde foram puxadas para a Via Láctea.
À medida que galáxias menores se fundem com a Via Láctea, suas estrelas são atraídas pelo que é conhecido como forças de maré e, eventualmente, formam longos cordões de estrelas que se movem em uníssono dentro do halo. Colisões radiais mais graves, segundo os autores, são menos comuns. Após uma colisão com eles, estruturas de conchas são formadas em nossa Galáxia, que os cientistas não registraram antes.
“Sabíamos que coisas assim estavam acontecendo, mas olhamos para a Via Láctea e não vimos as conchas gigantes óbvias”, diz o primeiro autor Thomas Donlon II. “E então percebemos que esse é o mesmo tipo de fusão que nós visto em outras galáxias, só parece diferente porque, em primeiro lugar, estamos dentro da Via Láctea, então temos um ponto de vista diferente, e também porque não temos muitos exemplos de estruturas de cascas em galáxias de disco. "
Os autores esperam que sua descoberta forneça uma melhor compreensão da história evolutiva da Via Láctea e de outras galáxias.
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