Uma estranha molécula orgânica encontrada em Titã que não existe na Terra

Titã
© Foto: NASA

Astrônomos descobriram ciclopropenilideno na atmosfera de Titã, uma molécula extremamente rara composta de átomos de carbono e hidrogênio que não é encontrada em nenhum planeta. Os resultados da pesquisa são publicados no The Astronomical Journal.
Titã, a maior lua de Saturno, é o único corpo celeste, com exceção da Terra, em cuja superfície existe líquido. Os mares e lagos de Titã são feitos de hidrocarbonetos líquidos, e os cientistas especulam que pode haver vida ali.
Astrônomos liderados por Conor Nixon, do Goddard Space Flight Center da NASA, usaram o radiotelescópio ALMA, localizado no deserto chileno de Atacama, para pesquisar moléculas orgânicas na atmosfera de Titã.
Nas camadas superiores finas, bem acima da superfície, eles descobriram o espectro de um composto desconhecido. Comparando-o com um banco de dados de perfis químicos, os cientistas determinaram que é ciclopropenilideno (C 3 H 2 ) - uma molécula extremamente rara à base de carbono obtida na Terra apenas em condições de laboratório. Não pode existir por muito tempo nas condições atmosféricas, pois reage muito facilmente com outras moléculas, formando compostos mais complexos.
Ciclopropenilideno nunca foi encontrado em nenhum lugar do sistema solar antes. Em teoria, ele só pode permanecer estável no espaço interestelar frio, onde praticamente não há interações químicas.
Este composto é de particular interesse para os cientistas porque suas moléculas em forma de anel de três átomos de carbono podem ter se tornado os blocos de construção para as moléculas orgânicas mais complexas que deram origem à vida na Terra. Sabe-se que as bases nitrogenadas do DNA e do RNA baseiam-se nesses anéis moleculares.
"A natureza cíclica do ciclopropenilideno abre um ramo adicional da química que permite a criação de moléculas biologicamente importantes", - citado em um comunicado de imprensa do Goddard Space Flight Center da NASA, nas palavras de um dos autores do artigo, o astrobiólogo Alexander Thelen (Alexander Thelen).
Quanto menor a molécula, mais potencial ela tem. Os cientistas sugerem que as reações envolvendo moléculas pequenas com menos ligações, como o ciclopropenilideno, ocorrerão mais rapidamente do que as reações envolvendo moléculas grandes e complexas, o que estatisticamente levaria a resultados mais variados.
Antes disso, acreditava-se que a menor molécula do anel de hidrocarboneto fosse o benzeno (C 6 H 6 ), que já havia sido identificado anteriormente na atmosfera de Titã. Os autores sugerem que as camadas superiores da atmosfera deste satélite são tão rarefeitas que o ciclopropenilideno pode ser preservado nela.
"Titã é único em nosso sistema solar. Ele provou ser um tesouro de novas moléculas", disse o líder do estudo, Conor Nixon. ...
O nitrogênio e o metano na superfície de Titã se deterioram quando expostos à luz solar, causando uma cascata de reações químicas. Se essas reações podem levar ao surgimento de vida é uma questão para a qual os cientistas querem encontrar uma resposta.
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